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「蓮姫」
~蓮姫~番外編

いつかの誓い【終】

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【終】


 「―――まあ、あん時は何や……ほんますまんかったな。 身体に痕、残ったやろ……」
「何を今更、身体中傷なんてありますから、今頃そんなの要りません。 気色悪いですよ」
淘汰は言うが、本人である皇眞はさらりと酷いことを言って返してきた。
 「だけど、俺も謝らないといけないですよね。 本当に、すいませんでした。 あの時は、いくら……正気じゃなかったとしても、義兄さんに刀を向けて、刺したんですし。 いくら、謝っても謝りきれません」
「―――そんなんいい。 お前のほうがよっぽど辛かったんやしな」
「―――俺なんていいですよ」
笑顔で否定する皇眞はもう昔のことを思って、後悔するというよりは―――悲しい思い出のように悼んでいるように見える。
「でもほんま感謝しとるやで? 動けなかった白雪を庇ってくれたんやしな」
「でも、俺も感謝してるんですよ? 他人なら引くぐらい豹変している俺に『護る』なんてお人好しな言葉をかけてくれたんですからね。 俺もあなたを裏切りません」
 ここまでの信頼を、皇眞と気づけてよかったと淘汰も心底思っている。
 皇眞は、淘汰にとっては女ではなくて、―――弟、妹のような家族みたいな存在だ。 どちらかというと妹というよりは弟な感じはしないでもないが、それでも皇眞は皇眞だから。
 皇眞が幸せになってくれればいいと、淘汰も心底思っている。
 それに、今は妻となっている白雪も同様に、皇眞のことを可愛がって大事に思っている。
 それでいいと思うのだ。

 あの日、完璧だと思っていた皇眞の心の奥底も、その憂鬱そうな表情のわけも、―――『全てが終わる』というあの時の言葉も、理解したのだ。
 全ては、全部……自分が女だから。
 女だから、何事もばれてしまったら終焉が来るのだ。 
 時に、それは芸者の関係も当てはまった。 男の皇眞としての関係で築いてきた絆だって切れるだろうし、町民たちともどうなるか分からない。 事情を知らない部下だって、新しく何人もいる。
 もう、皇眞の正体の事情を知る人間は本家でも限られているらしい。

 「―――でも、菊は俺が女でも―――俺を諦めてませんけどね。 世の中、物好きもいますね」
どさくさにまぎれてばれてしまった芸者が一人いた。 皇眞が贔屓にしていた、皇眞曰く寝心地が良いおんなの菊。 
 数日後、逢った菊は何事もなかったかのように接した。 きっと、女であることも、わかっていただろうに。 全部、何事もなかったかのように、そしてこう皇眞に言ったのだ。

 『うちが好きになったんは、男でも女でもない、皇眞はんどす。 あなたがどんな人であれ、あなたがどんな怖いひとであれ、うちは関係ないんですわ。 だって、あんさんは……うちを護ってくれはりましたやろ? だから、それだけで十分なんどす』

 そして笑った。 それは、全てを分かっている口調で。

 「だから、言ったやろ。 人間、すぐ殺したらあかんし、お前をちゃんと見取るやつもおるんやで。 ソレ、これからも忘れるんやないで」
「はい、肝に銘じておきますよ」
くすくす笑いながら、皇眞は木の上から地面へと降り立った。 淘汰も続けて、着地する。





 「ほら、標的です」
「おう、わかっとる」
「はやく、終わりにして久しぶりに店に行きますか?」
「お、いいなあ。 でも、どないするか。 もう白雪おらんもん」
「理由なら俺を使ってください。 あなたは酒飲んでればいいでしょ」
「なんやそれ! 人を駄目亭主みたいに言いよって!」
「本当のことじゃないですか。 平気です、あなたは俺が見張ってあげますから」
「お前も、菊の腕で寝るんやないで」
「―――ははっ、どうでしょうね」
 目を細めて言ってやると、彼女は笑う。その笑みは、かなりの素だ。


 「ほら、行きますよ」
「わーっとる!」
「俺たちなら、瞬殺でしょう?」

 挑戦めいた目で口角を吊り上げる皇眞に、淘汰は好戦的な満面の笑みで返す。





 「ああ、誰にも負けへん最強やで」
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